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Bola de fuego misteriosa que iluminó el cielo y desconcertó a los científicos finalmente explicada

Los científicos descubrieron que una misteriosa roca espacial que iluminó los cielos sobre partes de Canadá en febrero de 2021 no era un cometa, a pesar de provenir de una parte distante del Sistema Solar donde se cree que se originan los cometas.

La roca espacial fue vista en la provincia canadiense de Alberta justo antes del amanecer del 22 de febrero del año pasado, produciendo una luz muy brillante y un rastro luminoso que duró varios segundos después de atravesar la atmósfera de la Tierra a 38,5 millas por segundo.

Con base en múltiples observaciones, los científicos calcularon que el objeto había estado en una órbita de aproximadamente 1000 años alrededor del sol antes de chocar con la Tierra, lo que significa que debe haber venido de una parte extremadamente distante del Sistema Solar conocida como la Nube de Oort.

Roca espacial en llamas
Una imagen de archivo de una roca espacial contra un fondo estrellado. La investigación sobre una roca espacial que se quemó en el cielo sobre Alberta, Canadá, en febrero de 2021 llevó a los astrónomos a sospechar que provenía de una parte distante del Sistema Solar llamada Nube de Oort.
Marharyta Marko/Getty

Esto presentó un problema. La Nube de Oort es una capa gruesa de miles de millones o incluso billones de objetos helados que orbitan alrededor del sol a distancias mucho más allá de la órbita de Plutón. A veces, algunos de estos objetos son expulsados ​​de la Nube de Oort y terminan en el Sistema Solar interior, momento en el que se convierten en cometas: trozos gigantes de hielo y polvo que desarrollan estelas características a medida que se acercan al sol.

En general, los científicos han pensado que la Nube de Oort se compone de estos objetos. Sin embargo, el objeto que se quemó sobre Alberta no parecía un cometa. Más bien, parecía un meteoroide: trozos de roca o hierro que son similares a los asteroides, pero más pequeños que ellos, y tienden a permanecer en las partes internas del sistema solar.

La existencia de meteoritos rocosos en la Nube de Oort podría cambiar nuestras teorías sobre cómo surgió la Nube de Oort.

«La Nube de Oort estaba poblada por planetesimales, pequeños objetos que se acumularon para convertirse en planetas, que fueron dispersados ​​gravitacionalmente por los planetas gigantes, principalmente Júpiter y Saturno, a medida que se formaba el sistema solar», Karen Meech, astrónoma de la Universidad de Hawái. Instituto de Astronomía, dijo semana de noticias. «Debido a que los planetas gigantes se formaron en una región del sistema solar donde hacía frío y había mucho material helado disponible, durante mucho tiempo se pensó que la nube de Oort estaba poblada por cometas».

Meech y su equipo han descubierto varios cometas de la Nube de Oort que no se comportan como deberían. Por un lado, los cometas deberían activarse, es decir, deberían comenzar a dejar colas de gas y polvo detrás de ellos, cuando se acercan al sol. Algunos de ellos no han estado haciendo esto, dándoles el apodo de «cometas Manx», y Manx se refiere a una raza de gato sin cola.

Uno de estos cometas Manx en particular no emitió el mismo color de luz que suelen emitir los cometas. Los científicos estudian la luz de los cometas para averiguar de qué están hechos.

«Hasta ahora, uno de los Manxes no tenía este tipo de firma química, sino que tenía una absorción en el extremo lejano del espectro visible justo antes del infrarrojo cercano a 1 micrón», dijo Meech. «Esta absorción es característica de los minerales que se ven en los asteroides rocosos del sistema solar interior».

Bill Bottke, director del Departamento de Estudios Espaciales del Southwest Research Institute, dijo semana de noticias lo que esto significa para nuestras teorías de cómo se formó el sistema solar.

«Podría decirnos que el cinturón de asteroides primordial era más masivo, lo que permitió que los objetos expulsados ​​​​durante los primeros procesos de formación de planetas compusieran una mayor parte de la nube de Oort».

El descubrimiento de no cometas de la Nube de Oort como el de Alberta también podría respaldar la hipótesis de Grand Tack, que sugiere que el planeta Júpiter alguna vez viajó tan cerca del sol como la Tierra en los primeros días del Sistema Solar, barriendo muchas rocas. objetos y arrojándolos hacia la Nube de Oort, dijo a la revista Alan Jackson, astrónomo planetario de la Universidad Estatal de Arizona, Tempe. Ciencias.

Por ahora, se espera que bolas de fuego más inusuales, como el evento de Alberta de 2021, arrojen luz sobre tales teorías.

La investigación sobre la bola de fuego de Alberta de 2021 fue presentada por Denis Vida, astrónomo de meteoritos de la Universidad Western, en la 54.ª reunión anual de la División de Ciencias Planetarias de la Sociedad Astronómica Estadounidense celebrada en Londres, Ontario, entre el 2 y el 7 de octubre de este año.

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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