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Como romántico empedernido quiero que exista el amor a primera vista. Como neurocientífico, puedo decirle que tal vez

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No solo soy un neurocientífico del amor sino también un romántico empedernido. Y estoy aquí para demostrar que, en este momento de cambio social, cuando más de nosotros elegimos vivir solos y estamos tentados a alejarnos de las relaciones románticas, debemos animarnos. El mundo está cambiando, sí, pero el amor cambiará con él. Esta es una de las mejores características del amor, su adaptabilidad.

Sin embargo, aunque el amor es infinitamente personalizable, debemos recordar que nunca es prescindible. No es algo de lo que podamos prescindir. El amor es una necesidad biológica. Mi investigación científica sobre el cerebro me ha convencido de que una vida amorosa saludable es tan necesaria para el bienestar de una persona como la comida nutritiva, el ejercicio o el agua limpia.

La evolución ha esculpido nuestros cerebros y cuerpos específicamente para construir y beneficiarse de conexiones románticas duraderas. Cuando esas conexiones se desgastan o se rompen, las consecuencias para nuestra salud mental y física son devastadoras. Mi investigación ha revelado que no solo estamos conectados para el amor, sino que no podemos realizar todo nuestro potencial como seres humanos sin él.

Si bien descubrí esto en el laboratorio al pasar cientos de horas escaneando y analizando los cerebros de los enamorados (así como de los desconsolados), no entendí completamente la importancia y la verdadera belleza del amor hasta que lo encontré, lo perdí y lo redescubrí. en mi propia vida.

Cuando tenía 37 años, en un momento de casualidad, conocí al gran amor de mi vida, mi difunto esposo y colega científico, el Dr. John Cacioppo, un neurocientífico social reconocido por su innovadora investigación sobre la soledad. Salimos al otro lado del océano, nos casamos en París y, como dos tortolitos, nos volvimos absolutamente inseparables. Viajábamos juntos, trabajábamos juntos, corríamos juntos, incluso compramos zapatos juntos. Si pones nuestros siete años de matrimonio en el reloj de tiempo de las parejas normales, que normalmente pasan juntas unas seis horas de vigilia por día, nuestra unión se sintió como el equivalente a 21 años. Nos encantó cada minuto de ello. No sentíamos pasar el tiempo, éramos demasiado felices juntos, hasta que el reloj se detuvo. Murió en 2018 a los 66 años de cáncer.

Una nueva definición de ‘amor a primera vista’

Me enamoré de la mente de John. Sin embargo, no podía negar que lo encontraba físicamente atractivo: sus ojos inteligentes, su amplia sonrisa, la forma en que se movía, el hecho de que estaba en tan buena forma. Y me hace preguntarme, si John fuera la misma persona, exactamente igual por dentro, pero menos atractivo para mí por fuera, ¿habríamos encajado como lo hicimos? Dicho de otra manera, ¿qué papel juega la atracción física en la formación de relaciones románticas duraderas? ¿Puede existir atracción romántica sin atracción física?

Poetas, compositores y filósofos han planteado versiones de estas preguntas desde el principio de los tiempos, pero las respuestas claras se les han escapado. Gran parte de la confusión se remonta a cómo definimos el amor. Si alguna vez te has sentido intensa y apasionadamente enamorado de alguien a quien encuentras intelectual y físicamente irresistible, sabes que no puedes desenredar fácilmente tus sentimientos. Por el contrario, si alguna vez te ha gustado un amigo, sabes que puedes “enamorarte” de alguien sin querer acostarte con él. Puedes desarrollar un enamoramiento intelectual, pensar obsesivamente en una persona, sentir una sacudida de emoción cuando te envía un mensaje de texto. Y, sin embargo, la idea de la intimidad física no se te pasa por la cabeza.

Esto describe todas las relaciones cercanas para la pequeña parte de la población, aproximadamente el uno por ciento según estudios recientes, que es asexual. En la década de 1960, la psicóloga Dorothy Tennov encuestó a quinientas personas sobre sus preferencias románticas. Alrededor del 53 por ciento de las mujeres y el 79 por ciento de los hombres estuvieron de acuerdo con la afirmación de que se habían sentido atraídos por las personas sin sentir «el más mínimo rastro de amor»; y una mayoría de mujeres (61 por ciento) y una minoría considerable de hombres (35 por ciento) estuvieron de acuerdo con la afirmación de que podían estar enamorados sin sentir ningún deseo físico. Para nuestra sensibilidad moderna, estos números pueden parecer sorprendentes.

Hoy apenas necesitamos mirar la evidencia para saber que la lujuria puede existir sin amor. Pero, ¿qué pasa con la posibilidad del amor romántico sin lujuria? ¿Puede el verdadero amor ser verdaderamente platónico? Eso puede sonar exagerado, pero cuando, en 2009, AARP encuestó a una muestra representativa a nivel nacional que incluía a más de dos mil adultos estadounidenses sobre sus actitudes en torno al amor y las relaciones, encontraron que el 76 por ciento de los encuestados mayores de dieciocho años estaban de acuerdo con la afirmación verdadera. el amor puede existir en ausencia de una conexión física “radiante/activa”.

Las mujeres, curiosamente, son solo un poco más propensas a estar de acuerdo con esta afirmación en comparación con los hombres: 80 frente a 71 por ciento.

Esto nos lleva de vuelta al tema espinoso de las definiciones. Si defines el amor romántico de una manera amplia y polimorfa como un afecto y apego profundos, por supuesto que es posible amar a una persona sin desearla físicamente. Pero, si defines el amor en base a su modelo neurobiológico único, está claro que el deseo no es una característica incidental de una relación amorosa sino un ingrediente esencial.

Este deseo no necesariamente tiene que ser sexual, pero debe ser físico. Con eso quiero decir que debe involucrar no solo la mente sino también el cuerpo. Cuando combinas deseo y amor, pasas de tener una experiencia física a hacer el amor. Pensamos en el primero como más sobre el cuerpo, más individualista, más sobre el cumplimiento de los deseos y necesidades biológicas de uno, más sobre el ahora que el futuro. Pensamos en esto último menos sobre el cuerpo que sobre la mente o el corazón y el alma, menos sobre el individuo y más sobre la relación, menos sobre mí que sobre nosotros.

Cuando una pareja hace el amor, se están fusionando intencionalmente, comunicando mental y físicamente aquello para lo que no pueden encontrar palabras, compartiendo, realineando y resolviendo diferencias, encarnando la armonía, la fluidez y la conectividad que las parejas buscan con tanta frecuencia. Sin embargo, a nivel neurobiológico, cuanto más miras la línea divisoria entre el amor y el deseo, más borrosa se vuelve.

Piensa en una persona a la que encuentres extremadamente atractiva físicamente. Por mucho que creas que tus sentimientos son meramente físicos, con cada toque y beso (real o imaginario), tu cerebro está complicando las cosas. El placer que estás experimentando resulta de los mismos neuroquímicos, desde la dopamina hasta la oxitocina, que inundan tu cuerpo cuando estás enamorado. Esta es una de las razones por las que las personas pueden apegarse a aquellos que alguna vez consideraron solo un «amigo con beneficios».

El deseo físico nos ayuda no solo a formar una conexión emocional con nuestra pareja. También nos hace sentir la importancia del cuerpo físico, nos hace comprender lo que el erudito literario Joseph Campbell llamó “el éxtasis de estar vivo”. Experimentamos y reaccionamos al deseo incluso antes de que seamos conscientes de lo que está pasando. Digamos que vas a dar un paseo por el parque en un día soleado y de la mano de tu pareja. De repente, una hermosa corredora se cruza en tu camino y los ojos de tu pareja son atraídos como un imán hacia el cuerpo de la corredora. En muchos casos, tu pareja ni siquiera se dará cuenta de que está mirando hasta que tú se lo indiques, por lo general con una mirada molesta. «¡¿Qué?!» pregunta tu compañero, sin comprender.

Rara vez nos damos cuenta de hasta qué punto nuestra mirada, nuestra atención, está automática e inconscientemente dirigida por la naturaleza de nuestro interés en alguien. Usando estudios de seguimiento ocular, que pueden identificar exactamente dónde está mirando un participante, mi equipo de investigación y yo descubrimos que cuando a hombres y mujeres se les muestra una fotografía de alguien que encuentran físicamente atractivo, su mirada instintivamente cae en el torso de esa persona ( aunque esté vestido). Pero cuando miran a alguien de quien luego dicen que podrían imaginarse enamorándose, su mirada cae directamente en la cara. Y cuanto más fuerte sea la conexión potencial, más probable es que se centren en los ojos.

Sabíamos por investigaciones anteriores que el contacto visual es uno de los marcadores más confiables del amor entre parejas, pero este estudio mostró que las personas se fijan más visualmente en la cara de una persona (en relación con su cuerpo) cuando piensan en sentir amor en lugar de lujuria.

El hecho de que nuestros ojos se sientan atraídos por la cara de alguien, la forma en que me atrajo la de John cuando lo conocí por primera vez, nos indica que esta persona puede ser alguien especial.

La importancia del contacto visual en las relaciones amorosas se reforzó indirectamente en 2020 cuando un equipo de investigadores de la Facultad de Medicina de Yale demostró que el contacto visual directo en tiempo real despierta la actividad en un área central del cerebro de la red amorosa: el angular. giro En este estudio, treinta adultos sanos (quince parejas) estaban sentados uno frente al otro en una mesa. Se pidió a cada compañero que mirara a su compañero durante un total de noventa segundos (alternando cada 15 segundos entre la mirada directa y el descanso).

En general, estos resultados sugieren que la mirada recíproca entre la pareja aumenta la actividad en los circuitos neuronales que juegan un papel clave en el amor.

¿Quizás este es un componente de lo que la gente llama «amor a primera vista»?

La Dra. Stephanie Cacioppo es la autora de ‘Wired for Love: A Neuroscientist’s Journey Through Romance, Loss and the Essence of Human Connection’ (Little, Brown, £ 20)

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Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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