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Didymos: el asteroide monstruoso compañero de Dimorphos, objetivo del DART de la NASA

La NASA está estrellando una nave espacial contra un asteroide para probar cuánto desviaría una colisión las rocas espaciales.

El 26 de septiembre, la nave espacial Double Asteroid Redirection Test (DART) se estrellará contra el costado de Dimorphos, un pequeño asteroide que orbita el asteroide más grande cercano a la Tierra Didymos, a una velocidad de cuatro millas por segundo. [around 14,400 mph].

Según la NASA, DART es la primera misión que prueba directamente cómo un «impacto cinético» de este tipo afecta la órbita del asteroide alrededor de su vecino, lo que permite a los científicos calcular con mayor precisión qué tan bien funcionaría disparar un objeto a una roca espacial que se dirige hacia la Tierra. desviando su trayectoria.

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Imagen de archivo de un asteroide. Dimorphos, el asteroide vecino de Didymos, chocará con una nave espacial como parte de la misión DART.
iStock/Getty Images Más

Dimorphos mide alrededor de 530 pies de diámetro y orbita alrededor del asteroide más grande Didymos, que tiene alrededor de 2560 pies de ancho, en un llamado sistema de asteroides binarios.

Didymos se detectó por primera vez en 1996, mientras que Dimorphos solo se encontró orbitándolo siete años después, en 2003.

Según la NASA, Didymos tiene la forma de un trompo, con un bulto en su ecuador causado por el rápido giro del asteroide. Se cree que esta rápida rotación se debió a que la luz del sol golpeó su superficie de manera desigual, calentando algunas partes más que otras.

Dimorphos no tiene la misma forma, sino que es ligeramente alargado. Dimorphos incluso puede haberse formado como resultado del giro rápido de Didymos a través de la fisión rotacional, que es un proceso en el que el material es arrojado desde un objeto que gira rápidamente en el espacio.

Actualmente se desconoce de qué están hechos Didymos y, por lo tanto, Dimorphos, aunque los asteroides en nuestro sistema solar generalmente caen en una de tres clases de composición, dependiendo de qué tan lejos del Sol se formaron: asteroides de tipo C (condrita) hechos de arcilla y rocas de silicato; Tipos S («pedregosos») hechos de materiales de silicato y níquel-hierro; y tipos M, hechos principalmente de metales (níquel-hierro).

Didymos y Dimorphos orbitan alrededor del Sol una vez cada 2,11 años, pasando más cerca de la Tierra en algunos puntos de la órbita que en otros. En 2003, pasó a solo 0,048 AU de la Tierra, o alrededor de 4,5 millones de millas. En el momento del impacto, Dimorphos estará a unas 6,8 millones de millas de la Tierra.

Si bien esto puede parecer inmensamente lejano en términos de la Tierra, la Luna orbita la Tierra a una distancia de 238,900 millas, y el vecino planetario más cercano de la Tierra, Venus, está a 38 millones de millas en su punto más cercano.

El equipo de DART observará los dos asteroides después del impacto utilizando telescopios y un CubeSat de sobrevuelo cercano llamado LICIACube para presenciar el impacto, y medirá cuánto cambió el impacto el movimiento del asteroide en el espacio, así como cualquier impacto de eyección resultante en Dimorphos.

Los dos asteroides representan un modelo a pequeña escala de la Tierra y un posible asteroide cercano a la Tierra que puede dirigirse hacia la Tierra.

Si un asteroide golpea la Tierra, los efectos de la colisión dependerían del tamaño, la velocidad y el ángulo de la roca con la que golpeó la superficie de la Tierra.

«Aproximadamente un objeto de 100 metros [330 feet] de diámetro es probable que cree un cráter de aproximadamente 1 kilómetro [3,300 feet] de la Tierra», dijo previamente a Newsweek Gretchen Benedix, profesora de geología y geofísica del Centro de Ciencia y Tecnología Espacial y la Escuela de Ciencias Planetarias y de la Tierra de la Universidad Curtin de Australia.

«Si eso golpea un área densamente poblada, eso podría ser bastante malo, pero en general no devastador para la región o la Tierra. Se estima que un objeto de este tamaño golpea la Tierra cada 10,000 años».

Los asteroides más grandes podrían tener resultados más catastróficos si chocan con la Tierra: el asteroide que condujo al evento de extinción del Cretácico final que acabó con los dinosaurios junto con el 75 por ciento de las especies de la Tierra mide 6.2 millas de diámetro.

Sin embargo, según BBC Science Focus, es probable que un asteroide del nivel de un dinosaurio que colisione con la Tierra solo ocurra una vez cada 100 millones de años.

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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