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La chef Paola Vélez construyó panaderos contra el racismo para crear un cambio duradero

en el bullicio Pregunta rápida, les preguntamos a las mujeres líderes acerca de todo tipo de consejos, desde la mejor orientación que hayan recibido hasta lo que aún están averiguando. Aquí, la galardonada chef y fundadora de Bakers Against Racism, Paola Vélez, habla sobre cómo encontrar el «por qué» detrás de su trabajo y su enfoque del liderazgo en tiempos difíciles.

Para Paola Vélez, “Cuando una puerta se cierra, otra se abre” se ha convertido en un mantra rector en su carrera como pastelera galardonada, personalidad de televisión y cofundadora de la organización sin fines de lucro Bakers Against Racism. Vélez te demostrará que no es del tipo que se queda esperando a que llegue la próxima oportunidad, y su experiencia laboral demuestra exactamente eso. Si no hay otra puerta abierta, para ella o para sus compañeros, abrirá una.

Tal fue el caso cuando Vélez fue despedida de su trabajo como pastelera ejecutiva en el restaurante Kith/Kin en Washington, DC al comienzo de la pandemia de COVID-19. Vélez aseguró el desempleo para todo su equipo antes de que le informaran que ella misma no podía recibir el desempleo a menos que estuviera solicitando puestos de trabajo, que eran casi inexistentes para los pasteleros en ese momento.

“Estaba pensando, ‘Dios mío, el sistema es tan atrasado. Pago impuestos, pago el desempleo’”, le dice a Bustle. El chef criado en el Bronx no tardó mucho en ver el panorama general y darse cuenta de que el sistema le estaba fallando a otro grupo de contribuyentes sin ningún motivo para defenderse: la fuerza laboral indocumentada.

Vélez rápidamente convirtió su frustración en acción: se asoció con Ayuda sin fines de lucro con sede en DC y el bar latino Serenata en abril de 2020 para crear una recaudación de fondos emergente de un mes. Vendiendo donas inspiradas en su herencia dominicana bajo el nombre de “Doña Dona”, Vélez recaudó más de $1,000 para familias inmigrantes en el área de DC. Pero fue el impacto emocional de la recaudación de fondos lo que más la conmovió.

«La gente me enviaba mensajes directos diciendo: ‘Oh, Dios mío, literalmente solo pusiste comestibles en mi mesa'», recuerda, «Fue muy desgarrador».

En el último día de la ventana emergente en mayo de 2020, el asesinato de George Floyd fue noticia en todo el país. Vélez se encontró perdida. “Me di cuenta de que mientras tengamos melanina en la piel, siempre seremos vistos como otros”, dice.

La colega chef Willa Pelini recurrió a Vélez para crear una ventana emergente de recaudación de fondos similar en apoyo de las vidas de los negros, pero Vélez le dijo que «no era suficiente». Decidida a crear un cambio duradero, Vélez comenzó a recopilar todos sus recursos de sus esfuerzos de Doña Dona para facilitar una venta de pasteles sin fines de lucro descentralizada y continua para que cualquiera pueda unirse. El grupo colectivo se llamaría Bakers Against Racism, cofundado por Vélez, Pelini y el chef Rob Rubba en junio de 2020.

Originalmente, la meta era involucrar a 80 panaderos, pero Vélez dice que la organización superó esas expectativas. “Era más grande que yo”, dice, “y trato de mantenerlo más grande que yo”. Hoy, Bakers Against Racism ha llegado a más de 200 ciudades de EE. UU., 40 estados y cuatro continentes, recaudando más de $ 2.5 millones y contando para organizaciones antirracistas locales, fondos para el aborto, organizaciones de ayuda ucranianas y más.

En cuanto a Vélez, sigue abriendo puertas donde puede, ya sea haciendo de la industria de la cocina un lugar más seguro para quienes ingresan o probando nuevos proyectos creativos. A continuación, Vélez analiza consejos para construir una carrera socialmente consciente, lo que significa liderar sin ego y el mejor consejo que ha recibido.

Fundaste Doña Dona y Bakers Against Racism después de que te despidieron de tu trabajo al comienzo de la pandemia. ¿Cómo encontraste el impulso para pasar de un hito profesional típicamente desalentador y convertirlo en proyectos tan influyentes?

Honestamente, estaba realmente frustrado. Acababa de obtener mi nominación a James Beard [Rising Star Chef of the Year 2020] y no me lo esperaba Mi mayor temor es convertirme en una supernova y brillar intensamente durante un corto período de tiempo y luego simplemente desaparecer.

Durante los primeros meses de la pandemia, ni siquiera toqué la harina, la mantequilla y el azúcar porque estaba frustrado. Me había perdido las fiestas de cumpleaños. Me había perdido las bodas de amigos. No estaba presente en mi vida porque estaba tratando de construir una carrera. Entonces, todo fue borrado.

Yo estaba muy entumecido. Pero incluso cuando era cocinero de línea en 2013 y me sentía desesperanzado, lo devolvía. Trabajaría en un comedor de beneficencia y también tendría ventas de pasteles para los hambrientos, porque sabía [what that was like]. En ese entonces trabajaba con $7 u $8 por hora y sabía lo que era tener que elegir entre pagar el alquiler y comer. Daría a los demás porque, incluso si no hubiera una respuesta a la vista, todavía existe la capacidad de ayudar a los demás. Me saca de la cabeza si puedo ayudar a otra persona sin sentir que soy mejor que ellos porque no lo soy.

Construir una organización descentralizada tan enfocada en los esfuerzos colectivos es una forma de liderazgo particularmente poderosa. ¿Tiene algún consejo o alguna idea sobre cómo lograrlo?

Realmente tuve que encontrarme cara a cara conmigo mismo. Tuve que decirme a mí mismo que si lo que busco es fama y fortuna, no puede ser con Bakers Against Racism. Si el objetivo es ser famoso o ser conocido como este «activista», no puedo ser yo. No puedo ser el testaferro de esto. [Bakers Against Racism] tiene que ser algo en lo que otras personas puedan encontrar refugio, puedan encontrar ayuda, puedan encontrar esperanza, en lo que puedan depositar su confianza. Especialmente ahora que el mundo sigue siendo un basurero en llamas.

Es casi como una muerte del ego, asegurándose de sofocar cualquier cosa que pueda tener pensamientos intrusivos de hacer [your mission] sobre uno mismo Muchas organizaciones sin fines de lucro a veces pueden descarriarse si la persona a cargo no se da cuenta de que no se trata de ellos. Se trata de la misión, se trata de la comunidad, se trata del «por qué».

Ha creado su propio camino único en la industria alimentaria, integrando constantemente la justicia social en su carrera culinaria. ¿Qué consejo le daría a alguien que también espera ingresar a su industria con una misión socialmente consciente?

yo no hice [Bakers Against Racism or Doña Dona] porque quería contárselo a la gente. Sabía que era lo correcto. Es [what you’re trying to achieve] trabajo de activismo, o simplemente está haciendo lo correcto? ¿Quieres que te llamen activista o simplemente quieres ser un chef que quiere dar?

Creo que una vez que derribamos ese muro, una vez que derribamos el «por qué» hacemos algo, las cosas tienen sentido. Cuando quieres hacerlo, encuentras la manera. Si desea hacerlo en su propia trayectoria profesional o en sus propias industrias, encontrará la manera.

¿Tiene ciertas personas a las que acude con frecuencia en busca de consejo u orientación?

Mis amigos cercanos, mi esposo y la gente que no está en nuestra industria, porque nuestra industria está muy atrasada en cuanto a políticas de recursos humanos y derechos humanos básicos. Y luego mis amigos [in the industry] como Rob Rubba. También me encanta hablar con Cheryl Day. [owner of Back in the Day Bakery in Savannah, Georgia].

¿Cuál es el mejor consejo profesional que has recibido?

Cuando tenía 19 años, donaba mi tiempo a hogares de ancianos. Me sentaba con ellos y hablábamos. Esta alma realmente hermosa me dijo: “Paola, cuando piensas en el trabajo, no tienes que esforzarte por ser la mejor. Solo tienes que ser lo suficientemente bueno, ser consistente y ser lo suficientemente bueno. Y en esa consistencia, te convertirás en un maestro de lo que estás haciendo”.

¿Cómo te relajas después de un largo día?

No tengo equilibrio trabajo-vida. [Laughs.] Salir a comer y apoyar a mis amigos y apoyar a la industria. [is how I unwind]. He estado tratando de poner mi dinero donde está mi boca. Creo que es muy importante que otros chefs vayan y se apoyen unos a otros. No se trata de competir, se trata de apoyar [one another] y comer. Ese es un verdadero espíritu de hospitalidad que me relaja. No tengo que estar, no tengo que estar actuando, alguien solo me está cuidando y puedo apoyarlos a la vez.

Esta entrevista ha sido editada y resumida para mayor claridad.

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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