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Lo que aprendí al hablar con el abogado de la familia de Molly Russell

La semana pasada, por primera vez en este país, se dictaminó que las redes sociales contribuyeron a la muerte de un niño.

Esa niña era Molly Russell, de 14 años, quien se quitó la vida en 2017. Sus padres ahora se han convertido en defensores de la seguridad en Internet, enfrentándose a las grandes compañías tecnológicas cuyos motores de recomendación impulsados ​​por IA habían absorbido a Molly.

La investigación, que concluyó el viernes pasado, encontró que el contenido de las redes sociales contribuyó “más que mínimamente” a su muerte. El forense Andrew Walker concluyó que Molly murió a causa de un acto de autolesión mientras sufría de depresión y los efectos negativos del contenido en línea.

Las palabras del forense sobre lo que estaba viendo y cómo, también valen la pena volver. Describió cómo Molly fue absorbida por un vórtice de «imágenes, videos, clips y textos relacionados con autolesiones, suicidio o que eran negativos o deprimentes por naturaleza… algunos de los cuales fueron seleccionados y proporcionados sin que Molly los solicitara». .

Y ese es uno de los quid: sin que Molly los pida.

Cuando solía ser corresponsal de tecnología, hace más de una década, había una escuela de pensamiento que decía que tales plataformas, aún en su infancia, solo reflejaban la sociedad en sí misma; No se debe culpar a las empresas de redes sociales, decía el argumento, porque no crearon los males sociales que entonces aparecían en sus sitios. Además, no eran editores, por lo que no eran responsables del contenido. Este último punto sigue siendo un debate muy vivo.

Pero para los primeros, la responsabilidad estaba firmemente ligada a los padres, maestros y mayores cuando se trataba de que los niños usaran estas plataformas. Lo que ha cambiado es la comprensión de cómo estas empresas son solo eso: empresas. Monetizan y ahora ofrecen contenido que el usuario no buscó por sí mismo en un intento por alargar la cantidad de tiempo que el usuario permanece en el sitio. Por supuesto, un mayor poder de permanencia conduce a una mayor oportunidad de hacer flotar anuncios y otros productos pagados frente a los ojos pegados.

El jefe de operaciones comunitarias de Pinterest, Judson Hoffman, y la jefa de salud y bienestar de Meta (la empresa matriz propietaria de Instagram, Facebook y WhatsApp), Elizabeth Lagone, comparecieron para prestar testimonio durante esta investigación histórica.

Hubo algunas concesiones: Hoffman dijo que Pinterest no era seguro cuando Molly lo usó y que lamenta profundamente parte del contenido que vio. Desde entonces se han realizado algunos cambios. La Sra. Lagone, que tenía seguridad con ella, defendió las publicaciones descritas por la familia Russell como alentadores del suicidio o la autolesión como seguras, pero admitió que varias publicaciones mostradas al tribunal habrían violado las políticas de Instagram.

Está claro lo que el incansable padre de Molly, Ian Russell, pensó sobre esto en su declaración. No se anduvo con rodeos en sus palabras: “Si este rastro demente de contenido chupavidas estuviera a salvo, mi hija Molly probablemente todavía estaría viva y en lugar de ser una familia de cuatro personas afligida, seríamos cinco esperando una vida”. lleno de propósito y promesa que le esperaba a nuestra adorable Molly”.

Continuó diciendo: “Es hora de proteger a nuestros jóvenes inocentes en lugar de permitir que [social media] plataformas para priorizar sus ganancias monetizando la miseria de los niños”.

Ahora hay promesas de nuestro gobierno acerca de que el tan esperado proyecto de ley de seguridad en línea finalmente se convertirá en legislación y una mejor vigilancia de lo que los niños ven en Internet. Hemos oído hablar mucho de esto antes. Pero como alguien que está fascinado por la forma en que hacemos que el poder rinda cuentas, había algo diferente en el fallo de este forense, que el jefe de la NSPCC describió como una primicia mundial, en términos de su implicación en una empresa de redes sociales.

En la edición del martes de Hora de la mujer Di la bienvenida al programa a la abogada de la familia Russell y socia del bufete de abogados Leigh Day, Merry Varney. Ella es una jugadora clave en la configuración de cómo se cuenta y se comparte esta historia.

Su discreto pero profundo malestar era palpable. Esta abogada increíblemente experimentada, que ha trabajado en muchos casos de indagatoria durante su carrera, no es alguien que esperemos que esté angustiado. Su cuenta era aún más poderosa debido a esto.

Ella me dijo: “Es la primera vez que recibo asistencia profesional. Soy un abogado con experiencia en investigaciones. Trabajo mucho con familias en duelo con material muy difícil, pero esto era otra cosa”.

Y fue. En los últimos seis meses de su vida, Molly guardó y le dio «me gusta» a 16 300 imágenes solo en su cuenta de Instagram, 2100 de las cuales estaban relacionadas con autolesiones, suicidio y depresión.

La Sra. Varney estaba ansiosa por enfatizar que gran parte de este material, al que finalmente las compañías de redes sociales le permitieron acceder poco a poco después de muchas solicitudes, fue dirigido o enviado a Molly sin que ella lo buscara, según su anterior búsquedas. La Sra. Varney emprendió este mismo viaje, volviendo a trazar este «goteo de desesperanza diaria», como el Sr. Russell describió la dieta de las redes sociales de su hija, haciendo clic en los enlaces de «una gran hoja de cálculo» proporcionada por Meta.

Trabajando en casa en este caso, mientras sus dos hijos estaban en diferentes partes de la casa, la Sra. Varney confió en voz baja lo siguiente al aire: “Seguí consejos sobre cómo protegerme. Soy una persona muy resistente, pero la música de los videos en Instagram invaden tus pensamientos”. Continuó diciendo que un psiquiatra consultor, que prestó testimonio ante el tribunal en su papel de experto, describió cómo no pudo dormir durante semanas.

Pero aquí estaba el quid: “Sigue absorbiéndote más profundamente, podía sentir que me estaba pasando a mí y soy un adulto resistente. La idea de que un niño de 14 años y sus hijos aún tengan acceso a este material es a veces abrumadoramente triste”.

El emotivo testimonio del aguerrido abogado, supuestamente endurecido para tales cosas, fue un momento que perdurará en la memoria de todos los que lo escucharon y han estado compartiendo la transmisión desde entonces.

La rendición de cuentas puede ocurrir en cualquier lugar y en cualquier volumen. Pero en este mundo ruidoso e infundido por las redes sociales, a veces son las personas que no esperas las que en silencio, pero con determinación, cambian la atmósfera y cambian el dial. Merry Varney, trabajando con Ian Russell y toda la familia de Molly, esperan hacer precisamente eso. De alguna manera.

Solo parece correcto darle la última palabra a Molly, del mensaje que le dejó a su familia y amigos antes de su muerte: “Viva mucho tiempo, manténgase fuerte”.

Emma Barnett presenta BBC Radio 4’s Hora de la mujer

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Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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