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Los primeros sellos postales del mundo son la improbable historia de origen de las vacaciones en el Caribe

El Caribe nos está dando una serenata. Después de que el Covid-19 arrasara las poblaciones y economías de las islas, hay una nota de urgencia en la melodía, pero la canción es optimista.

Los expertos de la industria de viajes pronostican que, dentro de una década, los ingresos por turismo en los territorios insulares del Mar Caribe podrían casi duplicarse desde su caída pandémica, alcanzando un récord de 100.000 millones de libras esterlinas al año. Guau.

El dinero que se gana con los viajes internacionales a las Indias Occidentales ya es cientos de veces mayor en términos reales que el valor de las exportaciones de las plantaciones de esclavos hace siglos.

Pasé los últimos años escribiendo un libro sobre islas y descubriendo la historia en gran parte no contada de cómo las brutales economías esclavistas del Caribe se reinventaron como islas de placer.

Una figura clave fue James MacQueen, el gerente de una plantación de azúcar en Granada con reputación de crueldad espantosa. Era un imperialista orgulloso y partidario vocal de la trata de esclavos, pero con la abolición, MacQueen necesitaba desesperadamente encontrar un nuevo propósito en un mundo posterior a la esclavitud.

La inspiración llegó con el sello Penny Black, que revolucionó el sistema postal del Reino Unido. MacQueen propuso una red mundial de barcos de vapor para entregar correo prepago a todos los rincones del Imperio Británico. El chicle que fijaba la cabeza de la joven reina Victoria a cada letra sería el pegamento que mantendría unidas las posesiones imperiales del monarca.

Millones llegan ahora al Caribe, visitando lugares como las Islas Vírgenes de EE. UU., en cruceros (Foto: Majaiva/Getty Images)
Millones llegan ahora al Caribe, visitando lugares como las Islas Vírgenes de EE. UU., en cruceros (Foto: Majaiva/Getty)

Bolsas de correo y maletas

Las primeras bolsas de correo partieron hacia las Indias Occidentales a bordo del Royal Mail Ship Támesis en 1842, pero para que los números cuadraran, MacQueen había cargado el barco con otra carga valiosa: pasajeros. Un hombre que, apenas unos años antes, había sido cómplice de la miseria de transportar a miles de esclavos a la región, ahora buscaba sacar provecho de las personas que navegaban al Caribe por diversión.

Sin embargo, el transporte no era ideal. “Los pasajeros y las tripulaciones están, con las escotillas cerradas, reducidos a la elección, mientras se ahogan con polvo de carbón, de ser asados ​​o asfixiados”, escribió MacQueen. El folleto que encargó para sus embrionarios cruceros por el Caribe también tenía una honestidad refrescante. “Todos se tambalean y se tambalean, no hay descanso en cubierta”, admitió, y agregó que “muchas veces algunos lamentan haber subido a bordo”.

Los destinos de la isla tuvieron críticas mixtas similares. “El clima en algunas partes es insalubre, y por las condiciones desfavorables de la mayoría de los pueblos, la mortalidad es grande”. En el lado positivo, decía el folleto, el aire era «muy ligero y animado, produciendo una gran alegría y optimismo de los espíritus».

Las actitudes hacia los viajes internacionales cambiaron gradualmente. Los paquetes de correo llenos de humo se convirtieron en cruceros de champán que prometían lujo y glamour mientras transportaban a la alta sociedad a través del Atlántico, el Caribe comercializado como un escape beneficioso de la tos y los resfriados de los inviernos europeos y norteamericanos.

Los mosquitos fueron controlados gradualmente, se instalaron mejores sistemas de carreteras, agua y alcantarillado. La inversión creció a medida que las grandes empresas olían la oportunidad.

El magnate petrolero y magnate ferroviario estadounidense Henry Flagler abrió el Hotel Colonial en las Bahamas en 1901, transportando turistas ricos desde Florida en sus propios cruceros. La orquesta tocó mientras los pasajeros cenaban, la obertura de una “temporada” de invierno en las islas.

Sin embargo, la estrategia cambió con la prohibición estadounidense en 1920. Las islas del Caribe más cercanas a la frontera con los Estados Unidos se encogieron de hombros ante la idea de convertirse en elegantes centros turísticos y, en cambio, se reinventaron como islas de fiesta. Recorre sus playas y se aplican diferentes normas. Los invitados podían dejarse llevar por un torbellino embriagador de bebida, juego y baile.

El Hotel Colonial en Nassau (Foto: Sepia Times/Universal Images Group/Getty Images)
Postal del Hotel Colonial en Nassau (Foto: Sepia Times/Universal Images Group/Getty Images)

Sin embargo, el Hotel Colonial estuvo a la altura de su nombre del viejo mundo con bares de cócteles y restaurantes solo para blancos, que casi no emplean personal negro. El Caribe siguió siendo un patio de recreo para los blancos y controlado por los blancos.

La guerra mundial detuvo el crecimiento y el desmoronamiento del imperio hizo que el ancho de banda fuera absorbido por movimientos hacia el autogobierno. Con la independencia, las Naciones Unidas alentaron a los líderes de la isla, entre otros, a aprovechar las oportunidades del turismo global. Hoy, el turismo representa más del 80 por ciento de la economía de Antigua y Barbuda y el 60 por ciento de la de Santa Lucía.

Pero la feroz competencia para atraer visitantes hizo que los gobiernos del Caribe se concentraran en ofrecer promesas casi idénticas de mar, sol y arena. Los turistas tendieron a no diferenciar entre los centros turísticos de la isla, excepto por la asequibilidad y la accesibilidad.

Un nuevo sentido de identidad

Sin embargo, alrededor del cambio de milenio, el pensamiento cambió. La palabra regional “Caribe” desapareció de los eslóganes turísticos de la isla. Las estrategias de marketing buscaban resaltar puntos a menudo sutiles de diferencias culturales. Trinidad & Tobago como el hogar del calipso. En Barbados fue spouge. Martinica reclama chouval bwa. Curaçao tuvo su tumba mientras Guadalupe bailaba gwo ka. Cada isla proclamó su propia herencia musical y artística, una mezcla única de influencias, con raíces en las plantaciones y ecos de ancestros al otro lado del océano. En Jamaica, por supuesto, era el reggae y la superestrella mundial que era Robert Nesta Marley.

A los 15 millones de cruceristas y otros tantos aéreos que se espera lleguen al Caribe este año se les está ofreciendo algo más que sol, mar y arena. Las últimas dos décadas han visto una ola de confianza en sí mismo inundar las playas de la isla, naciones orgullosas ansiosas por proclamar sus historias individuales al mundo.

Una Barbados recién republicana comenzará a trabajar en breve en un distrito patrimonial que incluye un Cementerio de Esclavizados, un museo y un instituto de investigación, solo la última nación insular del Caribe en crear una manifestación física del viaje profundamente traumático de la esclavitud a la libertad.

Se está reproduciendo la obertura de un nuevo capítulo en la historia del Caribe y decenas de millones de viajeros parecen preparados para responder a la canción de las islas.

El libro de Mark Easton ‘Islands: Searching for Truth on the Shoreline’ es publicado por Biteback el 11 de octubre

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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