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Newcastle United necesita encontrar su propio James Milners si quiere soñar con competir con Liverpool

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PARQUE DE ST JAMES — James Milner estaba parado al costado del campo bajo el sol de Tyneside, con la camisa roja descansando sobre su hombro y luciendo cada centímetro como un hombre que estaba listo para jugar de nuevo.

El talismán del Liverpool de 36 años, el hombre sin el cual, afirma Jurgen Klopp, «nada de esto habría sucedido», acababa de gruñir, romper y dejar estupefacto a su antiguo club mientras esta implacable máquina roja continuaba su ominosa marcha hacia la historia.

Newcastle estuvo invicto en St James ‘Park en el año calendario, recién salido de la parte posterior de seis victorias consecutivas con una multitud local en una ola de euforia posterior a la toma de posesión. Pero, en verdad, fue un trabajo bastante ligero para un equipo de Liverpool capaz de hacer cinco cambios en su XI más fuerte sin interrumpir indebidamente su impulso.

Si algo debe causar noches de insomnio a Pep Guardiola es eso. Liverpool puede ser el único equipo en la Premier League, o Europa, capaz de intercambiar personal de manera tan fluida y seguir siendo tan efectivo. Elimine partes clave de este lado generacional como Mo Salah y seguirán zumbando sin descanso.

Milner fue uno de los suplentes que brilló. Hace dos décadas que debutó en la absoluta pero sigue en la cima de su profesión, un jugador capaz de encajar en uno de los mejores equipos del mundo sin debilitarlos.

“La actitud en el vestuario es absolutamente irreal”, dijo después, rindiendo un elocuente homenaje a un equipo que está estableciendo estándares altísimos.

Están jugando un partido importante cada tres días ahora, pero aquellos, como Milner, que no juegan regularmente entrenan con el tipo de intensidad que significa que Klopp puede descansar a los jugadores y aun así hacer que el resto de la liga se vea mal.

Jordan Henderson es otro. Aquí ladró órdenes a sus compañeros de equipo, cubriendo terreno diligentemente y controlando el mediocampo. Cuando fue retirado, el ex centrocampista del Sunderland se aseguró de aplaudir a las cuatro esquinas de St James’ Park con una sonrisa irónica. Trabajo hecho.

El ex centrocampista del Sunderland, Henderson, disfrutó de su día en Newcastle (Foto: Getty)

El gol de Naby Keita a mitad de la primera parte resolvió la contienda. El Liverpool no estuvo en su mejor momento irresistible, derrochador frente a la portería, pero con lo suficiente para imponerse y sumar otros tres puntos.

Este equipo de Liverpool tiene la vista puesta en algo más alto, por supuesto, pero están caminando sobre la cuerda floja. El Manchester City sigue igualándolos victoria por victoria. A pesar de todo el talento del Liverpool, el equipo de Guardiola es un obstáculo formidable a superar.

“Hemos tenido la suerte de ganar un trofeo este año, pero si no ganas nada más, es una temporada promedio para el club”, admitió Milner después. Está lejos de ser inconcebible que ambos rivales por el título ganen todos los partidos que les quedan y luego se enfrenten en París para la final de la Liga de Campeones.

Newcastle recibió un recordatorio de lo lejos que tendrán que viajar para convertirse en verdaderos contendientes al título de la Premier League, algo que la copropietaria Amanda Staveley ha dicho que aspiran a hacer dentro de cinco años.

Sería ridículo leer demasiado sobre esta derrota: su propio logro histórico es superar la caída desde una posición que ningún otro equipo había logrado, pero no hicieron lo suficiente para igualar una atmósfera fantástica. No eran particularmente malos, solo contra el tipo de excelencia al que aspiran.

Por todo eso, hay cosas en las que trabajar. La forma de Allan Saint-Maximin sigue siendo problemática, por ejemplo.

Seguirán con Eddie Howe, su mánager inspirador, y esperarán que pueda conjurar su propia versión de la revolución de Klopp.

Al extender su contrato por otros dos años, el alemán ha enviado un mensaje a sus implacables jugadores y al resto de la Premier League.

«Sí, estamos felices, no es un mal gerente, ¿verdad?» Milner dijo sobre la gran noticia del viernes.

“Es excepcional. Creo que ves el trabajo que ha hecho. Estuve aquí desde el principio, cuando llegó por primera vez, y ha sido un gran proceso. Ha hecho un trabajo increíble y, obviamente, cuanto más tiempo esté aquí, mejor para el club de fútbol.

“Puedes ver los cambios: ha habido muchos cambios en el personal y en el personal de juego. Las ideas son similares, obviamente han evolucionado y se han desarrollado a medida que se ha desarrollado el equipo. La intensidad siempre ha estado ahí, pero ahora logramos mantenerla.

“Creo que ves el nivel que jugaron los muchachos a mitad de semana y luego volver a hacerlo el sábado es increíble. Ese es un proceso para obtener los niveles de condición física, la mentalidad para poder hacerlo y reunir al equipo”.

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Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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