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‘Soy americana. Me sentí en paz viviendo en Arabia Saudita’

¿Por qué una mujer, una ejecutiva de atención médica que vive en Nueva York, renunciaría a su estilo de vida y se mudaría a Arabia Saudita? No tenía sentido para mí, pero eso fue precisamente lo que hice cuando mi esposo y yo nos mudamos en abril de 2001.

no fue mi idea Un día, mi esposo, Khalid, levantó la vista de su diario médico y dijo: «Un hospital en Arabia Saudita tiene una vacante para un oncólogo». Sintió que la práctica de la medicina en los EE. UU. había perdido su brillo y estaba buscando un cambio.

No quería ir: las mujeres no podían conducir, y pensé erróneamente que no podría trabajar.. Mi esposo sugirió que «veamos qué pasa», lo que llevó a un hospital en Riyadh a ofrecerle un locum tenens de un mes a modo de prueba.

También se ofrecieron a llevarme en avión durante una semana. Seguí adelante, creyendo que una vez que «lo hubiera visto por mí mismo» tendría la evidencia para rechazarlo. Inmediatamente me ofrecieron un trabajo en el hospital como especialista en administración de utilización. Me sorprendió lo mucho que me sentí como en casa en ese entorno hospitalario: las expatriadas estadounidenses ocupaban puestos administrativos y clínicos; los sistemas alineados con los estándares de acreditación estadounidenses; el personal saudita había sido entrenado por estadounidenses; El inglés era el idioma oficial.

Los expatriados estadounidenses también me cortejaron y me dieron a conocer la vibrante vida social de la comunidad de expatriados. Incluso cuando dije: «¡Pero las mujeres no pueden conducir!», las mujeres respondieron: «¿Por qué conducir si pueden conducir? Una llamada y la limusina del hospital está en su puerta».

Sabeeha Rehman en el Hospital
Sabeeha Rehman en el hospital donde trabajaba. Rehman trabajó anteriormente en un hospital de Nueva York.

Muy pronto, una mudanza temporal comenzó a sentirse como una aventura. En abril de 2001, nos fuimos a Riad con un contrato de dos años. Terminamos quedándonos durante seis años.

La primera orden del día era conseguirme un abaya—manto negro y pañuelo en la cabeza, obligatorio en los lugares públicos. Una vez que superé la noción de que esto me estaba siendo impuesto, encontré la abaya libertador. Ya no tenía que pensar en qué ponerme ni preocuparme por tener un mal día con el cabello. Por supuesto, absorto en un mar de oscuridad, Khalid tuvo problemas para ubicarme en lugares públicos. A menudo, en el centro comercial, me encontraba con el muttawwa—policía de la moralidad— gritando: «Cúbrete el pelo». Su presencia me intimidaba, uno podía ser arrestado en el acto.

Las contradicciones eran sorprendentes: las mujeres expatriadas en bikini se sentaban junto a la piscina en los recintos, los hombres atendían las tiendas de lencería y las mujeres con velo veían todo sin ser vistas. Las restricciones a las mujeres en público se vieron compensadas por la libertad y las comodidades en los recintos amurallados, diseñados para que los expatriados se sintieran como en casa.

En el lugar de trabajo, el abaya, hiyab o velo no fueron requeridos. Llevaba una bata de laboratorio blanca con mi peinado intacto. Sin embargo, en el momento de la contratación, una mujer saudita en recursos humanos mientras procesaba mi contrato, me entregó un formulario.

«Y aquí hay un formulario para que lo firme su esposo».

«¿Qué es esto?» Yo pregunté.

«Es un Formulario de No Objeción. Su esposo tiene que declarar que no tiene objeción a que usted trabaje».

Estaba siendo empleada en un puesto que supervisaría la utilización de los servicios clínicos por parte de los médicos, y mi esposo médico tenía que aprobar mi empleo.

sabeeha rehman y esposo
Sabeeha Rehman con su marido Khalid en un restaurante de Riad. La pareja se mudó a Arabia Saudita en 2001, por trabajo.

En otro momento, necesité una cirugía menor. Khalid me acompañó a la oficina de admisiones para procesar mi documentación. Me senté al otro lado de la mesa del oficial de admisiones, mi identificación en un lugar destacado, llené el formulario y se lo entregué. Lo miró y luego le entregó un formulario a Khalid.

«Por favor, firme el formulario de consentimiento».

«¿Tiene que firmar el formulario de consentimiento?» Yo pregunté. «Yo soy el paciente».

«Sí, pero usted es su dependiente». Khalid era el principal titular de la visa.

Era educado y solo estaba haciendo su trabajo. Pero yo, alguien que influyó en la política de atención médica, no podía dar mi consentimiento para mi propia cirugía. La falta de autonomía era discordante.

Durante mi primera semana en el trabajo, un colega saudí de alto rango me dijo que necesitaba proyectar la imagen de ser estadounidense. «Si te ven como estadounidense, la gente te escuchará», dijo. No sabía cómo «actuar como estadounidense», pero me afirmé hablando en las reuniones. A veces, yo era la única mujer en la sala de juntas, rodeada de colegas hombres saudíes con su atuendo tradicional: largas túnicas blancas y tocados a cuadros rojos y blancos. Sin embargo, se escuchó mi voz, y si mi propuesta fue rechazada, fue por una buena razón y no tuvo nada que ver con mi género.

Los hombres sauditas en el lugar de trabajo eran de alto calibre, profesionales y respetuosos. Pero también me llamó la atención la competencia de las mujeres saudíes. Se desempeñaron como jefes de departamento en áreas clave, incluidas finanzas y TI. Algunas llevaban hiyab, otras velos y otras ninguna. Estas mujeres eran articuladas, asertivas y profesionales en su comportamiento.

Sabeeha Rehman en Mada'in Salih
Sabeeha Rehman en Mada’in Salih. Rehman describió los seis años que vivió en Arabia Saudita como una «aventura».

Mientras trabajaba en Arabia Saudita, mis niveles de estrés disminuyeron. Ya no había que conducir una hora de ida y vuelta al trabajo: el autobús del hospital se detuvo en nuestra puerta; no más bombear gasolina o buscar estacionamiento; y nuestras casas eran mantenidas por el hospital. La vida fácil era seductora, pero más que eso, me sentí envuelto en una sensación de paz. Había una fuerza inexplicable que impregnaba el aire, infundiendo tranquilidad y paz.

Lo que más disfruté de vivir en Riyadh fue mi experiencia laboral, al igual que Khalid. Seguí avanzando en mi carrera, con responsabilidades crecientes. Pero echamos de menos a nuestros hijos, que tenían 20 años, y en el camino llegaron los nietos. Cada vez que íbamos a casa, nuestros nietos se olvidaban de quiénes éramos. Entonces nuestro nieto fue diagnosticado con autismo. Por eso, en 2007, decidimos volver a casa. Nuestros hijos nos necesitaban, y el hogar es donde están los niños.

Ahora vivimos en Manhattan y ambos estamos jubilados. Me he dedicado a escribir y ambos estamos comprometidos en un diálogo interreligioso, dando charlas sobre el Islam en instituciones estadounidenses.. El encuentro cara a cara con los saudíes cambió nuestra percepción. Ahora estamos comprometidos a crear conciencia sobre el Islam y los musulmanes en Estados Unidos, sabiendo que cuando le pones cara a la fe, ves su humanidad.

Sabeeha Rehman es la autora de las memorias, No es lo que piensas: una mujer estadounidense en Arabia Sauditaque sale el 11 de octubre.

Todas las opiniones expresadas en este artículo son del autor.

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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