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«Soy un experto en amistad, esta es la cantidad de amigos que necesitas»

He estado estudiando la amistad tanto en humanos como en monos durante más de 50 años. Mi investigación se ha interesado particularmente en dos áreas: los límites en la cantidad de personas con las que puedes tener relaciones significativas y cómo se construyen y mantienen esas relaciones.

He notado que el interés en la investigación sobre la amistad ha crecido dramáticamente en los últimos años. También ha habido más interés en cómo hacer nuevos amigos. Esto probablemente se deba a la pandemia, ya que a la gente le preocupaba no poder ver a sus amigos, por una buena razón. Si no los ves, las investigaciones indican que se van y se hacen amigos de otra persona.

¿Cuántos amigos necesitamos?

En los últimos 15 años hemos aprendido que el número y la calidad de las amistades cercanas en su círculo íntimo es el mejor predictor de su salud y bienestar físico y psicológico en el futuro. Esta capa central interna, a la que nos referimos como «camarilla de apoyo» o «hombros para llorar», es la caballería que dejará todo en el momento en que los llames y digas: «Mi mundo se está desmoronando». Lo harán sin siquiera pensarlo.

Publicamos un gran estudio en 2021, una encuesta prospectiva en 13 países de la UE, que analizó si la cantidad de amigos que tiene en ese círculo interno podría predecir los síntomas de depresión dentro de dos años.

Descubrimos que los síntomas futuros de depresión se minimizan si tiene alrededor de cinco amigos en su «camarilla de apoyo». Cualquiera de los lados de ese número, ya sea que solo tenga dos o intente tener varios, y la cantidad de síntomas tiende a aumentar. Dedicamos el 40 por ciento de nuestro esfuerzo social total a nuestra «camarilla de apoyo», en términos de tiempo y capital emocional, por lo que si lo distribuye demasiado, no se pueden formar amistades cercanas.

Si bien cinco es el número óptimo para la cantidad de amigos en su círculo cercano, puede tener hasta 150 relaciones significativas, incluso con miembros de la familia. Estas son las relaciones en las que, si te las encuentras a las 3 a. m. en una sala de embarque en Hong Kong, no dudarías en acercarte, darles una palmada en la espalda y decirles: «¿Cómo estás? No te he visto». en años.» Es una relación recíproca y si les pidieras un favor, lo harían, quizás un poco de mala gana, si están más lejos en tu círculo de amistad, pero lo harían por el sentido de la obligación que tienen las personas. en esas capas.

Ilustración de amistad
Ilustración común de un grupo de amigos. El profesor Robin Dunbar dice que una persona necesita cinco amigos cercanos en su círculo íntimo para tener una vida plena.
iStock/Getty Images Más

Inicialmente predijimos la cifra 150 a partir de una ecuación que relacionaba el tamaño de los grupos de monos y especies de simios con el tamaño de sus cerebros. Cuando metí el tamaño del cerebro humano en esta ecuación, predijo alrededor de 148.

Entonces pasamos mucho tiempo, inicialmente en bibliotecas, buscando datos sobre grupos humanos naturales y luego muestreando relaciones humanas reales mirando bases de datos telefónicas: a quién llamas en el transcurso de un año y, más recientemente, a quién publicas. en Facebook o redes sociales. Hicimos que las personas escribieran a todas las personas con las que tienen una relación significativa, a quienes han visto en el último año. Y de manera muy consistente, el promedio es de alrededor de 150, en unas 20 muestras diferentes.

Esto parece ser un límite cognitivo: es casi como si solo tuviéramos 150 ranuras en nuestro cerebro para manejar relaciones de calidad emocional significativa. Más allá de los 150, ingresa al mundo de los conocidos, que pueden incluir, por ejemplo, a sus compañeros de trabajo o a su amigable barista local. Esa capa de conocidos tiene hasta 500 personas, por lo que hay mucho espacio allí.

Si bien 150 es el número promedio dentro de una población, existe una gran variabilidad entre los individuos, lo que refleja la personalidad y la edad. Tiende a tener más amigos cuando es más joven, entre 200 y 250, y los reduce a 150 a los 30 años. Por lo general, es cuando llegan los bebés, por lo que las personas eliminan las amistades menos importantes y se enfocan en las que realmente importan.

Una vez que tiene más de 65 años, este número tiende a disminuir linealmente. Empezamos a perder amigos, ya sea porque se alejan para estar más cerca de sus hijos o nietos, o porque mueren, y no tenemos suficiente motivación y energía para dar la vuelta y llenar los espacios vacíos.

Cómo hacer que una amistad dure

Mantener una amistad se reduce a pasar tiempo con personas de carne y hueso. Eso se debe en parte a que hay algo mucho más significativo en tener a una persona frente a ti, pero también al contacto físico durante una conversación en persona. Con amigos cercanos y familiares, por lo general hay abrazos, caricias en los brazos y palmaditas en el hombro, lo que se remonta al «aseo» básico de los primates. El contacto físico en la carne activa el sistema de endorfinas del cerebro, lo que hace que se unan.

Si no ves a alguien y no tienes todas estas experiencias estimulantes, la amistad se deteriorará gradualmente en el transcurso de unos meses. Se necesitan unos tres años para que alguien pase de ser un buen amigo, a quien solías ver mucho, a convertirse en un conocido.

Profesor Robin Dunbar
El profesor Robin Dunbar ha estado investigando las relaciones y los grupos sociales, tanto en primates como en humanos, durante 50 años.
andré cámara

Las redes sociales, así como las llamadas telefónicas, los mensajes de texto y Skype, reducen la velocidad a la que una amistad decae con el tiempo. Sin embargo, no lo detendrá por completo: lo que significa que de vez en cuando realmente necesita hacer el esfuerzo de reunirse en persona, para restablecer la relación.

Necesitas ver a tu círculo cercano de amigos al menos una vez a la semana. Encontramos esta estadística por accidente en el primer estudio que hicimos, hace 27 años. Queríamos saber cuántos amigos tenían las personas en cada uno de sus círculos y usamos arbitrariamente, «¿A quién has visto en la última semana?» y «¿A quién has visto en el último mes?» como nuestros puntos de referencia. De hecho, resultaron ser los criterios definitorios de las dos capas de la amistad.

Cuanto más se adentra en el sistema solar de su mundo social, menos frecuentemente necesita ver a la gente. Por lo tanto, es posible que solo tenga que ver a las personas en la capa exterior una vez al año.

Las actividades que hacemos con amigos juegan un papel en cómo mantenemos amistades. Esto es ligeramente diferente para hombres y mujeres, como descubrimos en un estudio de 2015. Para las mujeres, la amistad depende en gran medida de la conversación: cuanto más hablen, más sobrevivirá la relación. Para los hombres, la conversación no tiene ningún efecto sobre la duración de su relación. Eso se debe a que el mundo social de los hombres se basa más en la actividad, gira en torno a cosas como escalar montañas en equipo o salir a tomar algo.

Me apresuro a agregar que las parejas románticas son costosas, y un estudio de 2015 sugirió que las personas que están en una nueva relación romántica sacrifican a un amigo y familiar de su círculo íntimo. Esto se debe a que las personas dedican mucho más tiempo a las relaciones románticas en las primeras etapas, por lo que tienen que sacrificar dos amistades para hacer espacio. No continúa en ese nivel para siempre, ya menudo vuelves a tener cinco amigos, aunque por lo general varios años después.

Cómo hacer amigos siendo adulto

El encierro provocó un aumento de la soledad y el aislamiento, especialmente para las mujeres. Creo que eso hizo que las relaciones se debilitaran y las personas terminaron con agujeros en las capas internas de su red. Sospecho que es por eso que vimos una tasa de respuesta tan alta en una encuesta reciente, donde dos tercios de los encuestados dijeron que estaban buscando nuevos amigos para agregar a su círculo íntimo.

Entonces, ¿cómo encuentras nuevos amigos? La mejor manera de conocer gente nueva es unirse a algún tipo de club de actividades. Particularmente recomiendo cantar, ya que obtienes un éxito instantáneo de amistad. Lo llamamos el «efecto rompehielos». Hicimos un experimento en 2015 con nuevos cantantes y descubrimos que, después de una hora de cantar, salían sintiendo que conocían a las otras personas de toda la vida. Eso es porque cantar libera endorfinas, y cantar en grupo aumenta el efecto de las endorfinas.

Hacer ejercicio socialmente, cantar, bailar, tener conversaciones que nos hagan reír y comer juntos tienen un efecto similar. Todas estas actividades activan el sistema de endorfinas en el cerebro, lo que te hace sentir muy relajado, contento, en paz con el mundo y confiado en aquellos con los que estás. Este estado nos ayuda a vincularnos con las personas y formar relaciones. Obtienes un éxito a corto plazo en términos de que te hace sentir bien, y un éxito a largo plazo en el sentido de que refuerza la amistad.

Se necesitan 34 horas de compromiso para que alguien haga la transición de un conocido a un amigo, según un estudio reciente en el que trabajé. En ese momento, está evaluando la idoneidad de las personas y evaluando su posición en un conjunto de criterios, que llamamos los «siete pilares de la amistad».

Nuestras amistades están fuertemente dominadas por lo que se conoce como homofilia, o buscar a aquellos que son similares a nosotros. Los siete pilares esencialmente se reducen a: crecer en la misma área; hablar el mismo idioma; tener la misma educación o trayectoria profesional; tener los mismos pasatiempos e intereses; tener las mismas opiniones políticas y religiosas; tener los mismos gustos musicales; tener el mismo sentido del humor.

Cuantos más pilares tengan en común, más estrecha tiende a ser la amistad. Cuando decides dónde se encuentra alguien en las siete dimensiones, ajustas el tiempo que le dedicas. Los ve con la frecuencia adecuada para el grado de similitud. Hemos visto a partir de datos telefónicos en un estudio separado que puede predecir en qué capa de amistad estará una nueva persona, a partir de la frecuencia con la que los contacta dentro del primer mes de conocerlos.

Robin Dunbar es profesor de Psicología Evolutiva en la Universidad de Oxford y autor de Amigos. Dunbar colaboró ​​recientemente con la empresa Fisherman’s Friend en su estudio sobre la amistad, que se publicó el 6 de octubre de 2022.

Todas las opiniones expresadas en este artículo son del autor.

Tal como se lo dijo a Katie Russell.

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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