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Todo lo que creías saber sobre cómo arreglar el clima probablemente esté equivocado

Para fines de este siglo, según la ONU, habrá alrededor de 11 mil millones de personas en el planeta. Y a medida que el mundo en desarrollo se vuelve más rico, esas personas necesitarán, y querrán, más energía. Incluso si cada persona en 2100 usa solo la mitad de la energía que usa el británico promedio en 2022, necesitaremos duplicar la cantidad de energía que produce el mundo.

De hecho, sería bueno si tuviéramos mucha más energía por persona que eso: personas debería poder encender sus luces, llevar productos al mercado y niños a la escuela, y calentar o enfriar sus hogares. Los países que tienen energía barata y abundante pueden tener más y mejores industrias y son más ricos.

Pero proporcionar toda esa energía para miles de millones de personas sin causar un daño devastador al clima va a ser difícil. Por lo tanto, es importante pensar en las formas más efectivas en que nosotros, como individuos y como sociedad, podemos trabajar para reducir la cantidad de carbono que nuestra energía libera a la atmósfera.

Hay varias cosas que podemos hacer, pero probablemente puedas dividirlas en dos categorías principales: podemos hacer cambios en nuestro propio comportamiento; o podemos donar dinero a organizaciones que cabildearán por el cambio. Pero, ¿cuáles son las más efectivas?

Lo personal es político.

La mayoría de las veces, cuando pensamos en las cosas que podemos hacer para minimizar el cambio climático, pensamos en las formas en que podemos cambiar nuestro propio comportamiento.

Pero hay cambios que marcan la diferencia y hay cambios que, sin rodeos, no lo hacen. “La gente dice que todo ayuda”, dice John Halstead, investigador de políticas de la Universidad de Oxford. “Pero cada grande ayuda más.” Por ejemplo, las personas desconectan los cargadores de sus teléfonos para reducir el uso de energía. “Pero la energía que ahorras al desenchufar el cargador de tu teléfono todo el día se gasta en un segundo de conducir tu automóvil”, dice.

FOTO DE ARCHIVO: Una vista general muestra la planta de energía nuclear Isar 2 junto al río Isar en Eschenbach cerca de Landshut, Alemania, el 17 de agosto de 2022. REUTERS/Christian Mang/Foto de archivo
Una vista de la planta de energía nuclear Isar 2 en Alemania. Hacer que las plantas nucleares sean más fáciles y baratas de construir contribuiría en gran medida a reducir nuestra huella de carbono (Foto: Christian Mang/Reuters)

Hannah Ritchie, jefa de investigación de Our World in Data que está escribiendo un libro sobre cómo abordar el cambio climático, está de acuerdo en que con demasiada frecuencia cambiamos las partes equivocadas de nuestro comportamiento. “Cuando se trata de estilo de vida, hay algunas cosas realmente importantes que marcan la diferencia, pero la mayoría de las cosas en las que nos enfocamos no lo hacen. Apagar las luces, comer comida local, no usar la secadora: todo eso no hace mucha diferencia”.

Qué lo hace marcan la diferencia, dice, están pasando a una dieta más basada en plantas, deshaciéndose de su automóvil o comprando un vehículo eléctrico, y no volando tanto. El británico medio es responsable de unas ocho toneladas de emisiones de dióxido de carbono al año. Alrededor de una cuarta parte de eso fue del transporte. Los alimentos que comemos y la calefacción de nuestros hogares constituyen gran parte del resto. Volar es una cantidad relativamente pequeña, alrededor del 8 por ciento, pero para aquellos de nosotros que volamos mucho, esa cifra podría ser mucho mayor, ya que cada vuelo de regreso a Nueva York representa alrededor de una tonelada de carbono por pasajero. También recomienda instalar paneles solares en su hogar, si puede hacerlo.

Cambiar su comportamiento de esta manera puede tener efectos colaterales, dice ella. “Creo que es como votar con tu billetera”, dice ella. “El ejemplo que uso son los cambios en la dieta. El impacto individual de alguien que se vuelve vegano o compra sustitutos de la carne es mínimo, pero cuando compra estos productos, está indicando que hay un mercado aquí. Le estás diciendo a las empresas que deben innovar e inundar el mercado. Votar con la billetera es como se obtienen avances tecnológicos en los productos”.

Se ve una bomba de aceite en la Cañada de Urdaneta, Venezuela, 1 de octubre de 2019. Foto tomada el 1 de octubre de 2019. REUTERS/José Núñez SIN REVENTAS. SIN ARCHIVO.
Mientras los combustibles fósiles sean más baratos y convenientes, eso es lo que usará el mundo (Foto: Jose Nunez/Reuters)

Se extiende más allá del individuo, dice ella. “Veo que se hace este argumento sobre los países”, dice ella. “El Reino Unido solo es responsable de aproximadamente el 1 por ciento de las emisiones mundiales, y la gente argumenta que la descarbonización del Reino Unido solo afectaría las emisiones en un 1 por ciento, entonces, ¿cuál es el punto? Pero el punto no se trata solo de las huellas individuales de los países ricos, se trata de desbloquear un camino bajo en carbono que otros países pueden seguir, al hacer que la energía baja en carbono o los sustitutos de la carne sean realmente baratos”.

Una palanca y un lugar para pararse.

Pero incluso teniendo eso en cuenta, hay un límite en la cantidad de cambios en el estilo de vida individual que pueden afectar las emisiones. Si simplemente desaparecieras de la faz de la Tierra mañana, entonces las emisiones de carbono de Gran Bretaña probablemente se reducirían en unas ocho toneladas en el transcurso de los próximos 12 meses. Sí, como dice Ritchie, si votamos con nuestra billetera podemos influir en el comportamiento de otras personas, pero aun así, es un efecto limitado e implica grandes impactos en nuestras vidas.

Hay otras cosas que podemos hacer, pero una vez más, algunas de esas cosas hacen una gran diferencia, y otras esencialmente ninguna, y no siempre son las que piensas. A menudo, las personas hacen cosas como pagar para compensar las emisiones de sus vuelos. Pero, dice Halstead, eso es de poca utilidad. “Cuando la gente piensa en donar”, dice, “piensan en comprar un boleto de avión, donde dicen que puedes compensar las emisiones de este vuelo por £5 o lo que sea. Estos programas son básicamente una mierda: si realmente costara cinco centavos compensar su vuelo, el cambio climático sería fácil de resolver”.

“Pero si donas con cuidado”, dice Halstead, “hay organizaciones que tienen un alto nivel de impacto en la expectativa”. Él piensa en términos del «valor esperado» de una intervención: una probabilidad del 10 por ciento de reducir el carbono en 10 toneladas es tan buena como una probabilidad del 100 por ciento de reducirlo en una tonelada.

Esta fotografía tomada el 12 de septiembre de 2022 muestra un camión descargando carbón en la central térmica, la central de carbón y la central de gas combinado Emile-Huchet, ubicadas en Saint-Avold y Carling, en el este de Francia. - Inicialmente cerrada a partir del 31 de marzo de 2022, la central de Emile-Huchet se está reactivando y relanzando temporalmente su actividad para satisfacer la demanda energética de Francia, ya que el país se enfrenta a una crisis energética con varias de sus centrales nucleares en reparación y la continua conflicto en Ucrania que pone a prueba el suministro de energía hacia Europa. (Foto de Frederick FLORIN / AFP) (Foto de FREDERICK FLORIN/AFP vía Getty Images)
La central térmica Emile-Huchet, una central de carbón y gas combinado, en el este de Francia. Es vital que las formas de energía sin carbono sean más baratas de producir y usar para los países pobres que los combustibles fósiles, especialmente el carbón (Foto: Frederick Florin/AFP)

Lo más importante, dice, es centrarse en las organizaciones que influyen en la política. “Eso se debe a que la política está muy apalancada”, dice. “Si apoyas a una ONG que realiza una campaña de promoción o produce una investigación, puedes cambiar todo el comportamiento de una industria. He visto estudios de casos en los que las ONG han hecho eso”. El apoyo filantrópico ha reducido enormemente los costos de la energía eólica y solar, por ejemplo. Y aunque es difícil cuantificar exactamente el impacto, él piensa que “un dólar por tonelada es una estimación bastante conservadora, en expectativa”.

Negligencia benigna

Específicamente, lo que recomiendan Halstead, y Founders Pledge, la organización filantrópica con la que trabaja, son organizaciones que abogan por la innovación en tecnología de bajo carbono desatendida, que puede reducir el costo de la energía de bajo carbono en el mundo en desarrollo. Durante los próximos 30 años, la Administración de Información de Energía de EE. UU. predice que la mayor parte del crecimiento de la demanda de energía provendrá de Asia. Los países occidentales ricos de la OCDE solo representarán alrededor de un tercio del uso mundial de energía para 2050. Es absolutamente vital que las formas de energía sin carbono sean más baratas de producir y usar para los países pobres que los combustibles fósiles, especialmente el carbón.

La palabra clave es descuidado. La energía solar y eólica se están volviendo increíblemente baratas, y la tecnología de las baterías está mejorando rápidamente, y es un círculo virtuoso: se vuelven más baratas, obtienen más inversión y vuelven a ser más baratas. Pero la energía solar y la eólica no son adecuadas en todos los casos, y «debemos protegernos contra un mundo en el que no tienen éxito», dice Halstead. Del mismo modo, el crecimiento de los vehículos eléctricos es maravilloso, pero ya está sucediendo: las donaciones pueden hacer más bien en lugares donde hay un déficit de fondos u otros obstáculos.

“Sería bueno si tuviéramos más energía nuclear, por muchas razones”, dice Halstead. “Eso no es necesariamente una cuestión de financiamiento, sino una cuestión de cambiar la forma en que lo regulamos, para que no sea increíblemente costoso y difícil de construir.

FOTO DE ARCHIVO: Los vehículos hacen cola en un semáforo en una mañana nublada en Nueva Delhi, India, el 16 de octubre de 2020. REUTERS/Anushree Fadnavis/File Photo
Cola de vehículos en un semáforo en una mañana brumosa en Nueva Delhi, India. Durante los próximos 30 años, la Administración de Información Energética de EE. UU. predice que la mayor parte del crecimiento de la demanda de energía provendrá de Asia (Foto: Anushree Fadnavis/Reuters)

“También hay otras cosas: hidrógeno y combustibles sin carbono y geotermia mejorada, fusión nuclear, captura y almacenamiento de carbono; cosas que están fuera del radar para muchas personas pero que son potencialmente importantes”. El Compromiso de los Fundadores recomienda en particular tres organizaciones benéficas: el Grupo de Trabajo de Aire Limpio, que trabaja en la creación de sistemas de energía con bajas emisiones de carbono para el mundo en desarrollo; Carbon180, que trabaja en la captura de carbono directamente del aire; y TerraPraxis, que trabaja en innovación energética, especialmente nuclear.

Porque no los dos?

Nada de esto quiere decir que no debas hacer cambios en tu estilo de vida. también. Sobre todo porque muchos de ellos realmente te harán sentir mejor. “Algunos de ellos son fáciles y sin costo”, dice Halstead. “Bombillas LED o vehículos eléctricos: te ahorran dinero”. Y como dijo Ritchie, puede hacer recortes significativos en su huella de carbono individual al reducir la cantidad de vehículos que conduce, la cantidad de vuelos y la cantidad de carne que come.

Pero su huella de carbono individual es solo una pequeña fracción del problema. El principal problema es que en las próximas décadas, miles de millones de personas más querrán, y merecerán, vivir los estilos de vida a los que Occidente se ha acostumbrado, y querrán la energía para hacerlo.

Hacer incluso un pequeño cambio en la probabilidad de que esas personas usen energía eólica o nuclear, en lugar de carbón, podría tener un impacto enorme y descomunal en la cantidad de carbono que generará el mundo. Si puede permitirse el dinero, o el tiempo, para apoyar a las organizaciones que impulsan la innovación energética con bajas emisiones de carbono, entonces, por unas pocas libras al año, es posible que pueda hacer más bien que si redujera su propia huella de carbono por completo.

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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