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Tracey Emin: A Journey To Death at Carl Freedman Gallery es tan brutalmente veraz que me hizo llorar

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Siempre que he sido «consciente» del arte contemporáneo, Tracey Emin ha estado allí, media generación por delante de mí. Ha excavado su vida y expresado sentimientos en torno a temas que se habían sentido indescriptiblemente privados, desde la sexualidad adolescente hasta la menopausia. Para muchas mujeres, incluida yo misma, su trabajo ha ofrecido una especie de compañía. Una afirmación de que, en lugar de avergonzarnos de las experiencias difíciles y dolorosas, podríamos obligarlas a tener una conversación pública.

La agresión sexual, la angustia devastadora, la ambivalencia en torno a la maternidad, el dolor y el anhelo se han abierto camino en su arte, ya sea como películas, colchas, luces de neón, esculturas o pinturas.

Su cortometraje Por qué nunca me convertí en bailarín (1995) nos retrotrae a la época de Emin como una adolescente sexualmente precoz en Margate, Kent, cuando sus sueños de ganar una competencia disco fueron destruidos por hombres que gritaban «escoria» desde el costado. En Como se siente (1996), describe su experiencia de un horrible aborto fallido.

A medida que envejecía, Emin ha sido característicamente sincera sobre el envejecimiento. En 2019, exhibió docenas de fotografías tomadas en medio de la noche durante los episodios de insomnio que experimentan muchas mujeres alrededor de la menopausia. La mostraban volviendo a familiarizarse con un rostro cambiante, que parecía arrugado, exhausto y, en algunos casos, incluso magullado. Se estaba mirando a sí misma durante mucho tiempo y poco halagadora.

Más recientemente, Emin me ha precedido en algo menos anticipado: una cirugía abdominal mayor y un estoma. Ha pasado por muchas cosas: una gran operación de cáncer de vejiga de células escamosas, durante la cual le extirparon la vejiga, el útero, los ovarios, los ganglios linfáticos, la uretra y parte de la vagina. Ahora vive con una bolsa de urostomía que, con su franqueza característica, ha mostrado en fotografías y comentado en entrevistas.

Por supuesto que no puedo y no equiparo mi experiencia con la de ella. Aún así, la documentación de Emin de su cuerpo transformado y un sistema digestivo dependiente de parafernalia médica ha resonado lo suficiente como para sentir dolor. Me llena de admiración lo abierta que ha sido sobre su tratamiento, sus miedos y su aceptación de un cuerpo que alguna vez bailó y sedujo, pero que ahora está decorado con tubos, bolsas y fluidos corporales.

Incluso decir nada es una mentira de Tracey Emin (2021) (Foto: Counter Editions, Margate)

El enorme impacto físico de la cirugía ha hecho que a Emin le resulte difícil volver al negocio de la pintura. El trauma tuvo un impacto, al igual que la proximidad de la muerte. Las entrevistas que la artista concedió en 2020 sugirieron que en ese momento, las cosas estaban tocadas y listas: le preocupaba no poder pasar la Navidad. A finales del año siguiente le dieron un “todo claro”.

Emin solía decir que pensaba con su cuerpo. No es de extrañar que le haya llevado un tiempo pensar en volver a ser artista.

Un viaje a la muerte – una exposición de tres salas del trabajo realizado por Emin durante el año pasado – acaba de abrir en la Galería Carl Freedman, junto a su casa y complejo de estudios en Margate.

Cuando visité antes de la inauguración, el rugido de la conversación se podía escuchar a través de la puerta del estudio de Emin: la artista estaba celebrando una alegre reunión para amigos, la primera desde su cirugía. La celebración fue menos por la exhibición que por el mero hecho de que ella estaba viva.

La sala de apertura es de litografías más pequeñas de las dimensiones de un espejo de baño, como si estuviéramos de pie junto a Emin mientras se examina a sí misma. Realizadas en 2021, en estas imágenes larguiruchas de color negro azulado se abre camino a tientas hacia una ruta de regreso al arte. La mayoría expresa dolor, aunque también hay esperanza: los rostros de sus gatitos Pancake y Teacup aparecen en uno, como emblemas de una vida que seguirá.

El texto se abre camino en su trabajo, como ha ocurrido con tanta frecuencia en el pasado. “Estaba adentro, siempre adentro”, escribe, las palabras flotando sobre su cabeza en Even Saying Nothing is a Lie. Es una expresión vívida y aterradora de un cuerpo embrujado: la comprensión de que una presencia hostil se ha manifestado en el interior, atacando en silencio desde el interior.

Tracey Emin Un viaje a la muerte Carl Freedman Gallery, Margate Tracey Emin ¿La amante de la muerte? Tracey Emin. Foto: Ollie Harrop Cortesía de Carl Freedman Gallery, Margate Proporcionado por robert@carlfreedman.com
La amante de la muerte de Tracey Emin (Foto: Ollie Harrop/ Carl Freedman Gallery, Margate)

Emin es una artista intensamente física: gran parte de su trabajo anterior ha sido sobre la violación de su cuerpo. Hay una continuidad obscena aquí, en este trabajo emocionalmente honesto que aborda las sucesivas violaciones del cáncer, la cirugía y los tubos y bolsas que la mantienen con vida.

En las dos salas siguientes llega una avalancha de obras realizadas a principios de este año, que ahondan en el dolor y el espectro de la muerte en tonos sombríos de negro y gris. Todos son monograbados realizados a gran escala.

Emin tuvo que pintar cada pantalla en una hora para imprimir desde ellas: es un proceso de alto riesgo. Las imágenes resultantes tienen la cualidad suelta y gestual de la pintura, pero un curioso desenfoque plano de la impresión. Hay algo extrañamente espectral en ellos: son huellas transferidas de marcas.

En amante de la muerteEmin se reinventa a sí misma como la intérprete nacida en Haití, Jeanne Duval, amante del poeta francés Baudelaire, quien fue pintada por Edouard Manet en 1862 como una pequeña figura oscura que yacía dentro de un océano de enaguas blancas.

Para la época del cuadro de Manet, esta cautivadora mujer estaba debilitada por la sífilis y perdiendo la vista: moriría ese mismo año. Al presentarse por encima de esas amplias faldas, Emin destaca su autonomía: no es la amante de nadie ni el súbdito de nadie, pero al igual que Duval, es aterradoramente consciente de su mortalidad.

La luna es un emblema recurrente: la compañera de lecho del insomne. Se cierne detrás de su cabeza como un halo, o cuelga bajo sobre su cuerpo dolorido y reptante.

Emin siempre se ha colocado a sí misma en el centro del escenario de sus obras, pero los sentimientos que exploró en el pasado posicionaron su cuerpo en relación con otras figuras a través del sexo, el amor, el compañerismo, el apego filial, el anhelo o el arrepentimiento. Una monumental escultura de bronce de una figura yacente realizada el año anterior a su diagnóstico de cáncer: Me acuesto aquí por ti (2019) – se instalará el próximo mes en Jupiter Artland, en las afueras de Edimburgo. Aquí, el cuerpo sigue siendo un lugar para el amor.

Tracey Emin A Journey To Death Carl Freedman Gallery, Margate Tracey Emin Like The Moon, You Rolled Across My Back (2022) Firmado, fechado y titulado por el artista Monotype 152,4 x 244 cm (60 x 96 1/2 in) ? Tracey Emin. Foto: Ollie Harrop Cortesía de Carl Freedman Gallery, Margate Proporcionado por robert@carlfreedman.com
Like The Moon, You Rolled Across My Back (2022) de Tracey Emin (Foto: Ollie Harrop/Carl Freedman Gallery, Margate)

En las nuevas obras, las figuras aisladas se miran a sí mismas. El antagonista está dentro. En la imagen más oscura aquí: El final del dia – Emin se presenta cabizbaja y derrotada, el centro de su rostro demacrado reducido a una tensa cruz. Se siente como una expresión de agotamiento, desesperación, arrojado a recursos internos que ya no estás seguro de que te llevarán adelante: al final del día, todo lo que tienes eres tú mismo. Me hizo llorar.

El trabajo de Emin siempre ha tratado con extremos: ninguna emoción se deja sentir a medias, ningún recuerdo sin explorar. Incluso ese título – Un viaje a la muerte – es dramático. Puede parecer una elección curiosa para alguien cuya vida aparentemente ha sido salvada, pero también es brutalmente veraz: todavía está en un viaje hacia la muerte, como todos nosotros.

En un día soleado en Margate, se formó una larga cola fuera de la galería antes de la inauguración. Algunos habían viajado cientos de millas para estar allí. Como artista cuya materia prima siempre ha sido su propia vida, la experiencia del dolor y la enfermedad de Emin ha tocado a un número extraordinario de personas. Se sintió como un evento histórico: el regreso de Emin, transformado.

Tracey Emin: Un viaje a la muerte está en la Galería Carl Freedman, Margate, hasta el 19 de junio

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Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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