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Worcester Warriors: la prueba de los propietarios de Rugby es ‘muy difícil de fallar’, dice una fuente de RFU

¿Cómo se metió Worcester Warriors en este lío? ¿Y cuáles son las lecciones para la Rugby Football Union (RFU) como reguladores y para la Premiership Rugby como socios accionistas del club en la primera división de Inglaterra?

El jueves, los Warriors fueron suspendidos de la Premiership, a la que se unieron en 2004 y han sido ascendidos dos veces después del descenso, por el resto de la temporada, y enfrentan un posible colapso como entidad profesional (observando que un club amateur separado, Worcester RFC, también existe).

Hay angustia y amargura para los aproximadamente 200 empleados de tiempo completo y medio tiempo que no tienen trabajo, y para una base de fanáticos de un promedio de 7,000 en los partidos de la liga la temporada pasada.

Hay un montón de deudas que incluyen £ 15,3 millones del dinero de los contribuyentes prestado al club por DCMS, a través de Sport England, cuando los Warriors estaban dirigidos por la ahora ex propiedad de Jason Whittingham y Colin Goldring.

iha hablado, entre otros, con Richard Barham, un abogado corporativo de la firma Dentons que actuó en la reciente venta de Newcastle United FC, y para obtener antecedentes con un miembro del comité legal y de gobierno de la RFU desde el momento en que Whittingham y Goldring fueron aprobados como dueños

Personas aptas y apropiadas

La RFU aplica lo que se llama una prueba de «reputación» a los nuevos propietarios de los clubes. De común acuerdo, no es muy estricto: está cubierto por dos párrafos en las regulaciones de la RFU, mientras que en el fútbol la versión de la Premier League cubre cinco páginas, e incluso entonces, por ejemplo, se permitió la toma de posesión de Arabia Saudita en Newcastle.

La RFU estipula que los nuevos propietarios y gerentes “deben tener el conocimiento, la experiencia y la competencia para administrar el club de manera efectiva (una prueba subjetiva) y no ser descalificados como directores (una prueba objetiva)”. Su plan para la sostenibilidad financiera “no debe ser peor que la posición actual, [with] la Junta Directiva de la RFU está convencida de cómo se financiará cualquier capital de trabajo, si el club no va a ser autosuficiente”.

i entiende que Whittingham y Goldring llegaron a Twickenham a fines de 2018 para ser interrogados sobre su plan. Nuestra fuente de RFU dice: «Tienes que tener una razón muy fuerte para rechazar a la gente y no es lo suficientemente fuerte como para decir, ‘bueno, son futbolistas'». Un sentimiento subyacente es que la fila para invertir en rugby no es larga.

“El gran problema”, dice Barham, “es si debe hacer que la prueba sea subjetiva; eso es lo que mucha gente parece querer. Pero eso podría disuadir a muchas personas de poseer clubes de fútbol y posiblemente clubes de rugby.

“Y lo deja más abierto al desafío, si hay una persona a la que acabas de rechazar [who] satisface todas las cosas allí en este momento, pero acabas de decidir que no te gusta el corte de su foque”.

Nuestra fuente de RFU sugirió que los tres años que duraron Whittingham y Goldring como propietarios podrían ser una reivindicación parcial de la prueba inicial. Y que los auditores generalmente aprueban un negocio durante los próximos 12 meses.

Paul Bolton, el experimentado exjefe de comunicaciones de los Warriors, dijo Planeta Rugby esta semana: «[The] plan de negocios… parecía consistir en: pedir prestado tanto dinero de otras personas como podamos, gastarlo y luego tratar de encontrar otra taza que nos preste más”.

Los propietarios dicen que tomaron el apoyo del gobierno de licencia “para mantener a cada miembro del personal completamente empleado durante la pandemia cuando muchos clubes y negocios” [sic] estaban haciendo despidos”.

Agregaron: “Al hacerlo, el club asumió una enorme deuda como tantos otros, pero sentimos que era lo correcto.

“Estamos agradecidos con los seguidores que se presentaron semana tras semana para apoyar al club, pero lamentamos que no haya más, ni suficientes de ustedes de manera regular para ayudar a que el club sea financieramente viable a pesar de los importantes fondos personales que invertimos en el club.»

El asunto SRA

En mayo de este año, un caso de larga duración que involucraba a Goldring y el dinero que desapareció en una compra en el extranjero de automóviles de lujo terminó con la Autoridad de Regulación de Abogados que le prohibió ser abogado.

En el tribunal, Goldring no fue acusado de deshonestidad, pero se dijo que admitió una falta de integridad. Este fallo fue recogido en los medios de comunicación a principios de julio. Goldring, quien también fue director de Morecambe FC, posteriormente falló la prueba de idoneidad de la EFL.

La prueba de reputación de RFU incluye «cualquier prohibición relevante», pero a diferencia de la versión de la Premier League, no se aplica anualmente. Aún así, la RFU podría haberse movido para bloquear la participación continua de Goldring en Worcester.

En cambio, han declarado que se notó la prohibición de la SRA, pero la mayor prioridad fue la situación financiera de Worcester, con peticiones de liquidación de una agencia de jugadores y HMRC en julio y agosto.

¿Quién revisa los libros?

Las regulaciones de RFU exigen que los clubes presenten cuentas con su autoridad más cercana, por ejemplo, un club juvenil en Yorkshire al organismo del condado, mientras que un club de la Premiership se ocupa de PRL.

Sin embargo, muchos clubes no cumplen y, de todos modos, las cuentas siempre están desactualizadas. Worcester tuvo una masa salarial superior a la facturación en 2017. Desde entonces, recibieron 13 millones de libras esterlinas en efectivo de los inversores de la Premiership CVC, más el préstamo del gobierno y millones más en ingresos centrales, y aun así quebraron.

Los fanáticos de Worcester Warriors en las gradas reaccionan después del partido de Premiership de Gallagher en Sixways Stadium, Worcester. Fecha de la foto: Domingo 18 de septiembre de 2022. Foto de PA. Ver historia PA RUGBYU Worcester. El crédito de la foto debe decir: Nigel French/PA Wire. RESTRICCIONES: Uso sujeto a restricciones. Solo uso editorial, no uso comercial sin el consentimiento previo del titular de los derechos.
Los fanáticos de Worcester Warriors usaron el hashtag ‘juntos’ en las redes sociales y en los partidos (Foto: PA)

Otros inversionistas potenciales afirman que se puede ganar dinero en el impresionante sitio del estadio Sixways. Más ampliamente, ¿hay una crisis financiera dentro del rugby inglés? Se ha escuchado a Bill Sweeney, el director ejecutivo de RFU, decir que ningún club quebró durante Covid.

Sin embargo, si la definición es que un club sea comercialmente viable sin préstamos de terceros, la imagen sería diferente. West Hartlepool, Leeds, Rotherham, Richmond, London Scottish, London Welsh y ahora Worcester, y posiblemente Wasps y otros por venir, se han estrellado y quemado en mayor o menor medida en el altar de la Premiership de rugby.

¿Eso nos dice que la Premiership es una mala idea en sí misma? ¿O simplemente una montaña rusa para montar mientras te lo puedas permitir?

Participación accionaria de Worcester en PRL

En 2005, 13 clubes crearon acciones P en Premiership Rugby, como garantía y recompensa por la inversión de sus propietarios. Algunos dicen que creó un cartel; de hecho, el difunto propietario de Worcester, Cecil Duckworth, una vez amenazó con desafiarlo en los tribunales, hasta que su club se convirtió en parte de la pandilla.

La Oficina de Comercio Justo dijo en ese momento que no era un cartel porque otros clubes de rugby son libres de establecer una Premiership alternativa si así lo desean. Tal vez deberían. De todos modos, la participación P de Worcester probablemente ahora pertenezca a sus administradores, Begbies Traynor. Lo que ellos y los otros 12 clubes decidan hacer con él será fascinante.

¿Error real?

Una red de empresas creada en torno a Sixways y las transacciones de parcelas de tierra han suscitado muchos comentarios. Julie Palmer de Begbies Traynor dice: “Como administradores, tenemos amplios poderes para entender por qué sucedió esto”.

Una pregunta puede ser si los Warriors estaban negociando mientras estaban técnicamente insolventes, lo que podría provocar la prohibición de que la junta del club sea directora.

¿Qué sigue: un regulador independiente?

La creación de acciones P nunca tuvo como objetivo que la Premiership se regulara a sí misma; esto sigue siendo responsabilidad de la RFU y, por encima de ellos, World Rugby.

Esto más la temporada congestionada significa que a menudo hay tensión entre los clubes ingleses y el equipo de Inglaterra. Los contratos centrales de RFU para jugadores o una participación de RFU en clubes se han promocionado como formas de hacerlo más armonioso.

A algunos les gustaría la restauración de divisiones o condados. La pregunta que esto siempre plantea es: ¿se irían los dueños del club? Barham dice: “Creo que habrá un regulador en el fútbol en un futuro no muy lejano.

“Y puedes ver ese papel expandiéndose a otros deportes también. Una de las cosas que creo que considerarían es tener un código de gobierno corporativo más completo para el deporte.

“Si miras hacia atrás en los últimos 20 años y los 90 clubes de fútbol profesional, son unos tres los que han ganado dinero regularmente. El rugby bien podría estar luchando por llegar a tres. Es un negocio que no es muy rentable, lo hacen por amor al juego. Y tiene costos potencialmente significativos que se pagan por lesiones en la cabeza.

“Entonces, están sucediendo varias cosas que no son particularmente buenas para el deporte. Hay algo que decir sobre el cuerpo, y estoy seguro de que están viendo esto de todos modos, para determinar dónde quieren estar en los próximos cinco o 10 años».

En Worcester en particular, debemos preguntarnos: ¿en qué momento se tomó una decisión equivocada y quién la tomó? ¿Y qué hubiera pasado si se aplicara un estándar más alto a todos los clubes de la liga? El concejal del condado de Worcestershire, Richard Udall, ya le escribió al diputado Julian Knight, presidente del comité selecto de DCMS de la Cámara de los Comunes, solicitando una investigación completa.

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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